The Great Duke Ellington

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Duke Ellington was born April 29, 1899, in Washington, D.C. A major figure in the history of jazz music, his career spanned more than half a century, during which time he composed thousands of songs for the stage, screen and contemporary songbook. He created one of the most distinctive ensemble sounds in Western music and continued to play what he called “American Music” until shortly before his death in 1974.

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 Ellington was raised by two talented, musical parents in a middle-class neighborhood of Washington DC. At the age of 7, he began studying piano and earned the nickname “Duke” for his gentlemanly ways. Inspired by his job as a soda jerk, he wrote his first composition, “Soda Fountain Rag,” at the age of 15. Despite being awarded an art scholarship to the Pratt Institute in Brooklyn, New York, Ellington followed his passion for ragtime and began to play professionally at age 17.

In the 1920s, Ellington performed in Broadway nightclubs as the bandleader of a sextet, a group which in time grew to a 10-piece ensemble. Ellington sought out musicians with unique playing styles, such as Bubber Miley, who used a plunger to make the “wa-wa” sound, and Joe Nanton, who gave the world his trombone “growl.” At various times, his ensemble included the trumpeter Cootie Williams , cornetist Rex Stewart and alto saxophonist Johnny Hodges. Ellington made hundreds of recordings with his bands, appeared in films and on radio, and toured Europe on two occasions in the 1930s.

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Ellington’s fame rose to the rafters in the 1940s when he composed several masterworks, including “Concerto for Cootie,” “Cotton Tail” and “Ko-Ko.” Some of his most popular songs included “It Don’t Mean a Thing if It Ain’t Got That Swing,” “Sophisticated Lady,” “Prelude to a Kiss,” “Solitude,” and “Satin Doll.” A number of his hits were sung by the impressive Ivie Anderson, a favorite female vocalist of Duke’s band.

It was Ellington’s sense of musical drama that made him stand out. His blend of melodies, rhythms and subtle sonic movements gave audiences a new experience—complex yet accessible jazz that made the heart swing. Ellington’s autobiography, Music Is My Mistress, was published in 1973. Ellington earned 12 Grammy awards from 1959 to 2000, nine while he was alive.

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At the age of 19, Ellington married Edna Thompson, who had been his girlfriend since high school, and soon after their marriage, she gave birth to their only child, Mercer Kennedy Ellington.

On May 24, 1974, at the age of 75, Duke Ellington died of lung cancer and pneumonia.

His last words were, “Music is how I live, why I live and how I will be remembered.”

(2013 A+E Networks. All rights reserved)

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Duke Ellington is best remembered for the over 3000 songs that he composed during his lifetime. The most amazing part about Ellington was the most creative while he was on the road. It was during this time when he wrote his most famous piece, “Mood Indigo”which brought him world wide fame.

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Duke Ellington, nato il 29 Aprile 1899 a Washington, è stato una delle maggiori figure della storia della musica Jazz. La sua carriera ha coperto più di mezzo secolo, durante il quale ha composto migliaia di canzoni per il teatro, per il cinema e incisioni discografiche. Ellington  creò  una delle più rilevanti combinazioni di suoni nella musica occidentale e continuò a suonare quella che lui chiamava ” American Music ” fino a poco prima della sua morte, nel 1974.

Duke fu allevato da due genitori con grande talento musicale, in un quartiere del ceto medio a Washington D.C. . All’ età di 7 anni iniziò a studiare il pianoforte e si guadagnò il soprannome “Duke” per i suoi modi da gentiluomo. Fu proprio il suo lavoro come Soda Jerk (  aggiungeva la soda al gelato) ad ispirargli la sua prima canzone  “Soda Fountain Rag”, all’età di 15 anni.  Nonostante avesse ricevuto una borsa di studio in Arte al Pratt Institute di Brooklin, Ellington seguì la sua passione per il Ragtime e cominciò a suonare professionalmente a 17  anni.

Nel 192o Ellington suonava nei Nightclubs di Broadway come leader di una band di 6 musicisti, un gruppo che col tempo aumentò fino ad arrivare a 10 elementi.  In varie occasioni, la sua orchestra incluse il trombettista  Cootie Williams , il cornettista  Rex Stewart  ed il sassofonista  Johnny Hodges.  Ellington fece centinaia di registrazioni con la sua Band,  apparizioni in films e alla radio e  andò in tournè per due volte in Europa negli anni ’30

La fama di Duke Ellington arrivò al vertice negli anni ’40 quando compose diversi capolavori, come “Concerto for Cootie “, ” Cotton Tail” e “Ko-Ko”. Alcune delle sue più famose composizioni : “It Don’t Mean a Thing if It Ain’t Got That Swing, ” “Sophisticated Lady,” “Prelude to a Kiss,” “Solitude,” and “Satin Doll”. Molti dei suoi  successi furono cantate da Ivie Anderson, la vocalist preferita della Duke band.

Fu il suo senso del dramma musicale a farlo risaltare. La sua miscela di melodie, ritmi e sottili movimenti sonori  diede al pubblico una nuova esperienza, di una complicata ma accessibile musica jazz che ti fa battere il cuore. 

La sua autobiografia, Music Is My Mistress, fu pubblicata nel 1973. Ellington vinse 12 Grammy awards dal 1959 al 2000, nove dei quali mentre era ancora in vita.

Duke Ellington  è ricordato per le oltre 3000 canzoni che ha composto durante la sua vita. Una delle cose più sorprendenti di Ellington fu la creatività mentre viaggiava. E’ stato proprio in questi periodi che ha scritto uno dei suoi brani più famosi, “Indigo Mood” che gli  portò il successo a livello mondiale.

A 19 anni Ellington sposò Edna Thompson, sua fidanzata dal liceo da cui ebbe l’unica figlia Edna Mercer Kennedy Ellington.

Duke Ellington morì il 24 Maggio del 1974, a 75 anni. Le sue ultime parole furono:” La musica è come vivo, perchè vivo e ciò per cui io sarò ricordato” .

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